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Orbitará el planeta durante dos años

La sonda japonesa Akatsuki alcanza Venus para estudiar su circulación atmosférica

08/03/2011

(infoespacial.com) Tokio- La sonda japonesa Akatsuki también conocida como  Venus Climate Orbiter (VCO) o misión Planet-C llegó ayer tarde a Venus y se preparan para colocarse en órbita en una operación de dos años que podría arrojar luz sobre el clima del citado planeta. La misión marca un hito en el programa espacial nipón, según indicaron fuentes de la Agencia Espacial Japonesa (JAXA).

Akatsuki, que significa "alba", sería la primera sonda colocada por Japón en órbita alrededor de otro planeta. Su labor será complementaria con la de otro vehículo, el Venus Express, de la Agencia Espacial Europea. La nave cuenta con cinco cámaras entre ellas una infrarroja, con la que es posible traspasar las densas nubes sulfúricas y observar la superficie del planeta.

Como parte de las investigaciones que debe realizar la sonda se cuenta examinar la  actividad volcánica venusiana, enviar imágenes dinámicas en tres dimensiones de los movimientos atmosféricos e investigar el origen de los vientos huracanados existentes en el planeta.

Los científicos dijeron que perdieron brevemente el contacto con la nave durante la aproximación al planeta, pero que habían restablecido la comunicación. Se sabe que la sonda logró orientarse como estaba planificado activando su motor para proceder con la maniobra de entrada en órbita, aunque esta aún no ha logrado ser plenamente confirmada.

Si Akatsuki logra colocarse en órbita representaría un gran triunfo para Japón, que fracasó en 1998 en un intento por colocar sondas en órbita marciana.

Japón se ha visto superado en los últimos años por los progresos espaciales de China, que ha puesto dos veces astronautas en el espacio desde el 2003, convirtiéndose en el tercer país en poner seres humanos en órbita después de Rusia y Estados Unidos.

Sin embargo, Japón ha sido desde hace décadas una de las pioneras espaciales. Fue la primera nación asiática en colocar un satélite en órbita terrestre, en 1970, y ha desarrollado un cohete impulsor altamente fiable con su serie de H-2. El programa espacial nipón nunca ha intentado vuelos tripulados y opera con un presupuesto reducido que se enfoca principalmente en proyectos científicos de pequeña escala. La sonda Hayabusa constituyó un especial éxito cuando volvió a Tierra después de recoger por primera vez en la historia materia de un asteroide.

Akatsuki, lanzado el 20 de mayo de 2010, es un proyecto de 300 millones de dólares que se propone mantener una órbita elíptica alrededor de Venus, con mayor acercamiento a 300 kilómetros y menor a 80 mil kilómetros, que le permitirá detectar las pautas climáticas.

Uno de los misterios que los científicos esperan despejar es la intensidad de los vientos de superficie en Venus que se calcula alcanzan velocidades de 360 kilómetros (220 millas) por hora.

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