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25 aniversario del telescopio

García Lairo (ESA): "Las imágenes del Hubble han revolucionado la astronomía"

22/04/2015

(Infoespacial.com) Madrid- El 24 de abril de 1990, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzaron el telescopio Hubble en el transbordador espacial Discovery para captar nuevas imágenes del universo. Este viernes, se cumplen 25 años de una misión multimillonaria que ha permitido observar todo tipo de fenómenos en el espacio, desde galaxias recién nacidas, hasta planetas que giran en torno a estrellas distintas del Sol.

El astrónomo de la ESA Pedro García Lairo destaca que, en este tiempo, “las imágenes espectaculares de Hubble han revolucionado todos los campos de la astronomía y se han popularizado entre el público general; en colegios, en la publicidad e incluso han aparecido en portadas de discos”.

La construcción del telescopio fue aprobada en 1977 por el Congreso de los Estados Unidos y acabó en 1985. Sin embargo, el accidente del Challenger en 1986 provocó la suspensión de los vuelos espaciales y los científicos retrasaron el lanzamiento del Hubble a abril de 1990.

El telescopio se diseñó para que los astronautas hicieran reparaciones a través de los transbordadores de la NASA. A este respecto, poco después de entrar en órbita, los científicos descubrieron que el pulido del espejo no había sido perfecto y las imágenes tenían mala calidad. “En ese momento, se pone en marcha la primera misión de reparación y los astronautas colocan al telescopio una especia de gafas”, explica García.

El astrónomo apunta que “la diferencia entre un telescopio espacial y uno terrestre es que conseguimos imágenes con mucha más nitidez, hasta diez veces más, que las que se obtienen desde tierra”. Además, “el Hubble también fotografía en ultravioleta e infrarrojo, imposible de hacer desde la Tierra por la actividad de la Atmósfera”. “La única forma es enviar un telescopio al espacio”.

Para comprender la importancia del Hubble, García detalla que este telescopio en 25 años ha aportado datos en todos los campos de la astrofísica, “desde los lugares más lejanos, hasta los más cercanos”. “Ha fotografiado galaxias ultraprofundas en posiciones, en principio, vacías. Además, ha permitido recalcular la edad del universo, ahora, con mayor precisión, se conoce que el universo tiene 13.700 millones de años”, explica.

Entre sus logros, también se encuentra captar el impacto del cometa Shoemaker sobre la superficie de Júpiter en 1994, y hace solo dos semanas, mediante una fotografía ultravioleta, Hubble descubrió auroras magnéticas en Ganimedes, uno de los satélites de Júpiter, que abre la posibilidad a que exista debajo de su superficie helada un océano de agua salada.

El telescopio espacial además ha confirmado que el universo está acelerando su expansión. “Gracias a Hubble se descubre que el 75 por ciento del universo está compuesto por energía oscura”, subraya García.

Un nuevo telescopio con tecnología de última generación

La historia de Hubble, situado en la órbita de la Tierra a 600 km, está ligada a la del transbordador espacial y con la cancelación del programa en 2011 no se han podido realizar más reparaciones. El astrónomo de la ESA apunta que, “durante las misiones de reparación los astronautas subían la órbita del telescopio para equilibrar el rozamiento con la atmósfera y, ahora, sin las misiones, se espera que entre en contacto con la atmosfera terrestre entre 2019 y 2020 y se desintegre”.

Para sustituir a Hubble, la NASA y la ESA trabajan en el James Webb, un nuevo telescopio de última generación que orbitará alrededor del punto L2 a 1,5 millones de kilómetros de distancia de la Tierra en dirección opuesta al Sol. El aparato estará en esta posición durante cinco años, aunque los científicos esperan aumentar la misión, y se lanzará en 2018.

En este caso, la ESA participa con el diseño de un instrumento y la aportación de una lanzadora Ariane en la que despegará el telescopio desde la estación espacial europea en la Guyana Francesa. Hasta el momento, se han invertido 8.000 millones de euros en la preparación de este lanzamiento.

En los 25 años del Hubble, García señala que la ESA ha aportado el 15% del presupuesto anual y, a cambio, “los astrónomos europeos tenemos derecho al 15% del tiempo de observación, aunque en ocasiones alcanza el 25%”. “En 25 años se han gastado 10.000 millones de dólares, y la ESA ha aportado cerca de 800 millones”, concluyó.

Foto: Hubble

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