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Instrumento NOMAD

Científicos españoles colaboran con la ESA para resolver el problema del metano en Marte

16/05/2015

(Infoespacial.com) Madrid- El Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA) ha diseñado parte del instrumento NOMAD creado para estudiar la presencia de gas metano en el planeta rojo, en el marco de la misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea (ESA). El aparato acaba de enviarse a la ESA para su integración en la misión.

Esta misión investigará la atmósfera y el subsuelo marciano y, de forma especial, buscará gases con posible importancia biológica. En la Tierra, el metano está producido por los seres vivos y su hallazgo en Marte en 2004 supuso una sorpresa.

“Los datos de 2004 sobre el metano en Marte no eran concluyentes, porque mostraban una variabilidad imposible”, afirma José Juan López Moreno, investigador del IAA, que lidera la participación española en NOMAD. "El metano tarda siglos en degradarse, de modo que su abundancia debería ser constante en el tiempo. En cambio, vimos cómo las grandes cantidades de metano que había hallado la misión Mars Express desaparecían a los pocos meses, y no entendemos los procesos que puedan llevar a la destrucción del metano en tan poco tiempo", explica.

Por su parte, la misión Curiosity, tras más de un año de búsqueda infructuosa, confirmaba en 2014 la existencia de trazas de metano en Marte. "Hasta este descubrimiento se trataba de medidas locales realizadas por instrumentos no diseñados específicamente para estudiar metano, y el problema estaba algo abandonado porque no había explicaciones plausibles. La detección de metano y de su variabilidad nos vuelve a plantear el desafío de buscar explicaciones satisfactorias, que por el momento no tenemos", apunta Miguel Ángel López Valverde, investigador del IAA que participa en NOMAD.

Análisis del amanecer y atardecer de Marte

NOMAD es un espectrógrafo de alta resolución con una altísima capacidad para medir compuestos minoritarios -hasta cien veces mayor que los dispositivos empleados hasta ahora- que empleará la técnica de la ocultación solar: observando cómo el sol se oculta tras el limbo del planeta (es decir, observando continuamente puestas de sol y amaneceres desde su órbita), podrá deducir los componentes que forman la atmósfera.

"NOMAD no solo generará el primer mapa global y preciso de metano en la atmósfera de Marte, sino que también lo rastreará, observándolo contra la superficie del planeta rojo para hallar la fuente de producción o desaparición del gas", señala López Moreno.

Entre las fuentes de metano que barajan los científicos se hallan procesos geológicos, y NOMAD será capaz de distinguir también la composición isotópica del metano para comprobar si tiene un origen geológico o biológico.

El instrumento NOMAD se ha diseñado por un equipo internacional de científicos e ingenieros y cuenta con una importante contribución del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), que se ha encargado de la realización y diseño de la electrónica del instrumento, el ordenador central, la fuente de alimentación y el software.

Foto: IAA

 © Information & Design Solutions, S.L. Todos los derechos reservados. Este artículo no puede ser fotocopiado ni reproducido por cualquier otro medio sin licencia otorgada por la empresa editora. Queda prohibida la reproducción pública de este artículo, en todo o en parte, por cualquier medio, sin permiso expreso y por escrito de la empresa editora.

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