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La Universidad Nacional Autónoma adaptará diversos equipos

Expertos mexicanos en el programa ISS CREAM de la NASA

03/02/2013

(infoespacial.com).- Un equipo de investigación de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) participa en la preparación de un detector de partículas llamado ISS CREAM (Cosmic Rays Energetics and Mass) que podría viajar en 2014 a la Estación Espacial Internacional.

Según explicó el investigador del Instituto de Física de la UNAM, Arturo Menchaca en declaraciones recogidas por diversos blogs y medios de prensa méxicanos, el proyecto, dirigido por la NASA, tiene como propósito identificar las características de las energías más altas que llegan a la Tierra: los rayos cósmicos,

De hecho, el programa CREAM lleva ya 10 años desarrollándose desde la superficie  terrestre, en la Antártida, utilizando grandes globos que elevan el instrumento CREAM "con el propósito de conocer las características de los rayos cósmicos que ahora sabemos son básicamente protones, pero también hay electrones, positrones y toda una ensalada de partículas", comentó el profesor Menchaca.

CREAM mide la energía y la masa, y ha realizado ocho vuelos sobre el continente helado reuniendo una considerable carga de información. "El detector se lanza durante el verano antártico cuando el Sol se levanta por el horizonte y comienza a calentar el aire lo que genera una especie de vórtice alrededor del polo. Si uno lanza un globo se queda atrapado y da vueltas y vueltas", precisó Menchaca.

"Estos vuelos duran sólo unas semanas pues en cuanto el aire se calienta desaparece el vórtice y el globo podría irse para cualquier lugar. Como el equipo es muy caro, es necesario operarlo correctamente".

Entre los elementos identificados hasta ahora por CREAM y el Espectrómetro Magnético Alfa  (AMS, por sus siglas en inglés, un equipo que actualmente está en la Estación Espacial Internacional y en el que también participa el mexicano) se ha encontrado que el hidrógeno es el elemento más abundante, seguido por el helio.

Ahora, la NASA ha considerado que CREAM tendría una excelente plataforma de estudio en la propia Estación Espacial Internacional para indagar el flujo de los rayos cósmicos, y planea su traslado para ser montado en la parte exterior del módulo japonés Kibo.

La nueva misión ha requerido modificaciones en el diseño original del equipo. La UNAM colabora en la reconstrucción de un calorímetro, que fue diseñado en Corea pero que ha requerido adaptaciones mecánicas y electrónicas que han sido realizadas en el Instituto de Física. Igualmente, la Universidad méxicana  se ocupará de aportar algunos nuevos elementos.

Según indica el doctor Menchaca, la ventaja que aporta esta participación es que da derecho en exclusiva a las universidades que toman pate en el proyecto a analizar los datos. La UNAM ya ha obtenido esta ganancia de conocimiento, por ejemplo, al participar  en ALICE (uno de los detectores instalados en el Gran Colisionador de Hadrones), donde recientemente se descubrió la partícula de Higgs).

Según el plan de la NASA, ISS CREAM deberá ser enviado al espacio en 2014 desde el Centro Espacial de Tanegashima, en Japón, aunque la fecha aún no está bien definida.

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