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Rumbo a Marte

La ESA inicia los preparativos para el lanzamiento de ExoMars con el llenado de los depósitos

26/02/2016 | Madrid

La exploración europea de Marte entrará un etapa crucial el próximo mes de marzo con el lanzamiento de la misión ExoMars 2016, que incorpora un satélite para el estudio de los gases traza (TGO) y en el módulo de entrada, descenso y aterrizaje Schiaparelli.

Los preparativos para el despegue ya han comenzado en el puerto espacial de Baikonur en Kazajistán, donde expertos de Thales Alenia Space, la Agencia Espacial Europea (ESA) y Roscosmos trabajan estos días en el llenado de los depósitos de combustible. Estos contenedores serán clave en el largo viaje de siete meses hasta la órbita marciana.

De acuerdo con los plazos de la misión, el módulo Schiaparelli se separará del orbitador el 16 de octubre y pondrá rumbo a la superficie del planeta, sobre la que aterrizará tres días más tarde en una región conocida como Meridiani Planum. Mientras tanto, el satélite TGO comenzará una maniobra de aerofrenado que durará todo un año antes de comenzar sus operaciones científicas. 

Pero para iniciar las operaciones la sonda de llevar abundantes provisiones que garanticen su supervivencia. Por ello, el 21 de febrero los técnicos empezaron a llenar los tanques de TGO. Este satélite cuenta con un depósito de combustible y otro de oxidante, con una capacidad de 1.207 litros cada uno. Cuando terminen las operaciones de llenado, TGO transportará cerca de 1,5 toneladas de MON (mezcla de óxidos de nitrógeno) y una tonelada de MMH (monometilhidrazina). 

Estos propergoles alimentarán al motor principal y a los DIEZ propulsores (más otros DIEZ de reserva) que permiten ajustar la orientación y la trayectoria de la nave. Los propergoles viajaron desde la planta de Gerling Holz en Alemania hasta San Petersburgo en barco, y desde allí en tren hasta el cosmódromo de Kazajstán. 

Operación muy delicada  

La manipulación de estos compuestos es una tarea muy delicada, por lo que el acceso a las instalaciones está restringido y el personal debe utilizar complejos trajes como el que se puede ver en la imagen.

Un equipo de Thales Alenia Space Francia se encuentra en Baikonur para supervisar la carga de TGO, al igual que ya se hizo con Schiaparelli. Mientras se llenan los depósitos del satélite, deben permanecer de guardia los oficiales de seguridad, la brigada antiincendios y hasta un equipo de médicos. 

La ventana de lanzamiento de Schiaparelli y TGO a bordo de un cohete Proton-M permanecerá abierta entre los días 14 y 25 de marzo de 2016.

Foto: ESA

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