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Misión europea

Cassini se desintegra en los anillos de Saturno tras un viaje de 13 años

18/09/2017 | Madrid

La sonda Cassini de la Agencia Espacial Europea (ESA) se ha desintegrado, como estaba previsto, entre los anillos de Saturno, aportando hasta el último momento muestras directas del planeta para su estudio. La misión internacional Cassini ha sido un proyecto cooperativo de la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana (ASI).

El final asistido de la vida de Cassini estaba previsto para el día 15 de septiembre y así ha sido, concluyendo con 13 años de exploración alrededor del planeta de Saturno. La misión ha finalizado porque su combustible se estaba agotando y para garantizar la puesta fuera de servicio segura de la nave y evitar un impacto no planificado en alguno de los satélites helados, como Encélado y su océano, Cassini se ha dirigido al propio planeta gaseoso, donde, finalmente, se ha desintegrado.

Misiones de Cassini

Cassini llevó la sonda Huygens de la ESA a Saturno, donde se desprendió y se asentó durante 20 días antes de descender a la luna Titan, la más grande del planeta. Huygens aterrizó en Titán el 14 de enero de 2005, convirtiéndose en la primera sonda en aterrizar en un mundo en el Sistema Solar exterior. Cassini reveló que más de 1,6 millones de kilómetros cuadrados de Titán (casi el 2%) están cubiertos de líquido, incluyendo varios grandes mares y numerosos lagos pequeños.

El magnetómetro también hizo importantes descubrimientos en las lunas heladas de Saturno, incluyendo una primera indicación de uno de los mayores hallazgos de toda la misión, que Encéladoescondía un océano de agua líquida bajo la superficie helada de su corteza helada. Durante el primer sobrevuelo de Encélado, el magnetómetro vio el campo magnético de Saturno que se doblaba alrededor del polo sur de Encélado en una forma que no era simétrica. Esto resultó ser la primera detección de la pluma que se proyecta desde el océano interno de la luna, con otros instrumentos confirmando posteriormente con imágenes espectaculares y con la composición de los granos siendo expulsados ​​en la pluma.

Tethys

Estudiar cómo la inmensa magnetosfera de Saturno interactúa con el viento solar fue un aspecto importante de los estudios de Cassini. Durante un encuentro casual con una ráfaga inusualmente fuerte de viento solar que llega a Saturno, el espectrómetro de plasma Cassini y el instrumento magnetosférico de Imágenes detectaron partículas siendo aceleradas a energías ultra-altas y una de las descargas más fuertes jamás encontradas en Saturno. El escenario imitaba los tipos de aceleraciones que se producen en los restos de supernova, los gritos de muerte de las estrellas moribundas, dando a los científicos la capacidad de estudiar la naturaleza de un choque de supernova in situ en el Sistema Solar y salvar la distancia a los fenómenos astrofísicos de alta energía lejanos.

Desde el 22 de abril de 2017, Cassini ha estado haciendo inmersiones semanales entre la atmósfera superior de Saturno y sus anillos más internos, recolectando datos en esta región previamente inexplorada, incluyendo las primeras mediciones in situ en este ambiente.

Foto: ESA.

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