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Además de la presencia de tres planetas gigantes

Hubble encuentra la mayor población de enanas marrones en la Nebulosa de Orión

22/01/2018 | Madrid

El telescopio Hubble de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA ha descubierto la mayor población conocida de enanas marrones esparcidas entre estrellas recién nacidas en una investigación sin precedentes para objetos pequeños y tenues en la Nebulosa de Orión. A través de una observación por las inmediaciones de la galaxia, los investigadores no sólo encontraron la presencia de varios compañeros enanos marrones de muy baja masa, sino también de tres planetas gigantes. Incluso encontraron un ejemplo de planetas binarios donde dos planetas se orbitan entre sí en la ausencia de una estrella madre. Situada a 1.350 años luz de distancia, la Nebulosa de Orión se ha convertido en un laboratorio relativamente cercano para estudiar el proceso de formación estelar a través de un amplio rango, desde las estrellas gigantescas opulentas hasta las diminutas estrellas enanas rojas y las esquivas y tenues enanas marrones.

El equipo de estudio también buscó compañeros más débiles y binarios para estas 1.200 estrellas rojizas. Debido a que están tan cerca de sus estrellas primarias, estos compañeros son casi imposibles de descubrir usando métodos de observación estándar. Pero al usar una técnica de imagenología única y de alto contraste desarrollada por Laurent Pueyo en el Space Telescope Science Institute, los astrónomos pudieron resolver imágenes tenues de un gran número de compañeros candidatos. "Experimentamos con un método de procesamiento posterior de imágenes de alto contraste en el que los astrónomos han estado confiando durante años. Normalmente lo usamos para buscar planetas muy tenues en las proximidades de estrellas cercanas, observándolos minuciosamente uno por uno", declaró Pueyo.

Esta indagación sólo se pudo hacer con la excepcional resolución y sensibilidad infrarroja del Hubble. Puesto que las enanas marrones son más frías que las estrellas, los astrónomos usaron el Hubble para identificarlas por la presencia de agua en sus atmósferas. "Esta vez, decidimos combinar nuestros algoritmos con la ultraestabilidad del Hubble para inspeccionar la vecindad de cientos de estrellas muy jóvenes en cada una de las exposiciones obtenidas por la encuesta de Orión" especificó Pueyo y "resulta que incluso si no alcanzamos la sensibilidad más profunda para una sola estrella, el gran volumen de nuestra muestra nos permitió obtener una instantánea estadística sin precedentes de jóvenes exoplanetas y compañeros enanos marrones en Orión".

Foto: NASA

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