'Gaia' lanzado con éxito
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'Gaia' lanzado con éxito

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(infoespacial.com) Kurú.- El satélite Gaia ha sido lanzado con total éxito a las  09:12 horas UTC. Dos minutos después se han separado correctamente los cuatro buster del cohete Soyuz ST-B. A las 09.54 la sala de control de Kurú ha estallado en aplausos cuando se ha anunciado la separación correcta del satélite de la última fase impulsora del cohete.

Tras su puesta en órbita iniciará su viaje de unos 30 días hacia el punto L2 de LaGrange.  Allí, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra en dirección opuesta al Sol, lejos de toda interferencia donde la Luna y la Tierra no causan eclipses y en total tranquilidad térmica, pondrá en funcionamiento todos sus sistemas para llevar a cabo su misión.

Cartografiar 1.000 millones de estrellas es una tarea muy complicada, que confía su éxito a unas características muy singulares. La principal es tener una gran estabilidad.

Astrium España, a través de CASA Espacio, ha podido contribuir a cumplir esta condición esencial suministrando una estructura dimensionalmente estable, que permite enfocar esos objetos estelares a gran distancia, comparable a poder ver una pupila humana en la Luna desde la Tierra. Esta estructura de fibra de carbono especialmente diseñada para evita cualquier distorsión térmica es la base sobre la cual se integra la carga de pago y funcionará en un entorno donde las temperaturas variarán entre -170 y +180 grados Centígrados.

La luz que capta el satélite se descompone a través de 2 telescopios con 6 espejos cada uno, hasta llegar al plano focal con casi 1000 millones de pixeles. Todo esto con una precisión de 2 micro segundos de arco, y midiendo la posiciones, distancias, movimientos y espectros de las estrellas generando un mapa en 3 dimensiones Esta información ayudará a comprender y dar respuesta a incógnitas sobre cómo se formó nuestra galaxia. A razón de 50 GB diarios, observando cada punto brillante una media de unas 80 veces durante cinco los años de misión, la base de datos que generará Gaia será una referencia durante muchos años para toda la astronomía.

Esta información se enviará diariamente a la Tierra a través de la antena diseñada y construida por Astrium CASA Espacio. Se puede decir que España se hará cargo de la transferencia de los datos recogidos por GAIA, ya que estos serán recogidos en Tierra por la antena de Cebreros, en Ávila.

También en otras ocasiones, Astrium CASA Espacio se ha encargado de suministrar las antenas que vuelcan los datos a Tierra desde otros planetas. Así sucedió por ejemplo con las transmisiones desde Venus (a 41,5 millones de Km. de la Tierra) con la antena a bordo de Venus Express, o con las transmisiones desde Marte (a 78 millones de Km. de la Tierra) con la antena del rover Curiosity y la del satélite de la ESA Mars Express.

El caso de GAIA es especial debido a que ha de transmitir desde casi cualquier posición del satélite. El haz de la antena hace un seguimiento electrónico de la posición de la Tierra, manteniendo el enlace de la comunicación con la estación terrena. Por eso, su forma es cónica y el satélite no tiene que orientarse a Tierra como es el caso de otros satélites. Además todos sus componentes son electrónicos, de esta manera no existen piezas en movimiento que puedan estropear la exactitud de las mediciones. Este sistema de antena activa impresa es único en su género.

GAIA será realmente un gran tesoro para los astrónomos pues realizará el mapa 3D más completo de nuestra galaxia. Pero también ha representado para la industria un reto que ha puesto a prueba muchas tecnologías que han tenido que desarrollarse y que abrirán camino en muchas aplicaciones en el futuro.

Importante participación española

El sector aeroespacial español, en sus vertientes industrial y científica, ha tenido un papel clave en el desarrollo de este satélite, como se expuso en el acto informativo celebrado en el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), de la ESA, en Villanueva de la Cañada, Madrid el pasado martes.

El acto fue oficialmente inaugurado por el Secretario General de Industria y PYME, Luis Valero. En el mismo, intervinieron el Jefe del Departamento de Programas Aeroespaciales del Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial (CDTI), Jorge Lomba; César Ramos, director general of TEDAE en representación de la industria espacial española; Jordi Torra, de la Universidad de Barcelona, investigador de la participación científica española en GaiaJosé Hernández, Ingeniero de Operaciones y Calibración de Gaia y Javier Ventura-Traveset, Portavoz de la ESA en España, que moderó el acto.

España es el país con un mayor porcentaje de retorno industrial en Gaia. Como explicó Lomba,  las empresas españolas han logrado un 11,5% de los contratos de esta misión –por encima del  8,35% de contribución española a la misión-. Ello supone que la industria española ha ganado concursos competitivos en esta misión por importe de 38,6 millones de euros.

El valor de la aportación española también es cualitativo: algunos de los elementos críticos de Gaia, como el enorme parasol de 10 metros de diámetro que evita que el satélite se caliente por el sol, son de fabricación española.

En concreto, las empresas españolas con participación en Gaia son – en orden alfabético- Alter (programa completo de calificación de láser DFB y del SLED); EADS-Astrium-CRISA (Módulos de electrónica de proximidad que acompañan a cada uno de los 106 CCDs); EADS-Casa Espacio (Estructura y cableado del módulo de servicio y la antena de alta ganancia); ELECNOR-DEIMOS (procedimientos operacionales y desarrollo de la base de datos de la TT&C); GMV (contribución desarrollo de las operaciones científicas en ESAC);  MIER (amplificadores de potencia de la antena activa); Rymsa (Antenas de telemetría y telecomando); Sener (Parasol Desplegable y Mecanismos de alineación del espejo secundario) y TAS-E (Unidad de distribución de la señal de reloj).

Participación científica

En cuanto a la producción científica, la participación científica española está liderada por la Universidad de Barcelona y se centra en la simulación, el núcleo del procesado, la calibración fotométrica y la producción del catálogo final. Una docena de instituciones académicas españolas están implicadas en la misión, organizadas a través de la Red Española Gaia.

Además, la antena de espacio profundo de la ESA en Cebreros, en Ávila, recibirá los 50 gigabytes de datos que cada día enviará a Tierra Gaia, situado a un millón y medio de kilómetros de distancia.

En ESAC, el establecimiento de la ESA que alberga los equipos de las misiones de la División de Ciencia de la Agencia, se llevarán a cabo varias etapas del procesado científico de los datos –una de las partes más complejas y sofisticadas de la misión, que implica el trabajo en red de cientos de científicos en toda Europa-. El Barcelona Supercomputing Centre (BSC), con el superordenador MareNostrum, también participa en el procesado de los datos de Gaia.

Igualmente, será en ESAC  donde se gestione y opere, poniéndolo a disposición de toda la comunidad científica mundial, el producto final de Gaia, dentro de cinco años: el catálogo más preciso de la Vía Láctea con que jamás hayan soñado los astrónomos.



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