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Misterio del metano

La ESA amplía el límite del TGO para buscar signos de vida pasada en Marte

Misión TGO. Foto: ESA.

Misión TGO. Foto: ESA.

21/07/2021 | Madrid    0

El orbitador Trace Gas Orbiter (TGO) de la Agencia Espacial Europea (ESA) y Roscosmos ha establecido nuevos límites superiores sobre la cantidad de metano, etano, etileno y fosfina que hay en la atmósfera marciana, cuatro gases denominados biomarcadores. La búsqueda de biomarcadores en Marte es un objetivo principal del TGO.

Un biomarcador clave de interés es el metano, ya que gran parte del metano que se encuentra en la Tierra es producido por seres vivos o actividad geológica, por lo que lo mismo puede ser cierto para Marte. El misterio del metano en Marte ha estado en curso durante muchos años, con hallazgos contradictorios de misiones que incluyen Mars Express de la ESA y el rover Curiosity de la NASA que capturaron picos y explosiones esporádicas de gas en la atmósfera de Marte, fluctuaciones tanto en la órbita como en la superficie del planeta.

El coinvestigador principal de la Atmospheric Chemistry Suite (ACS) de Trace Gas Orbiter, Franck Montmessin, ha explicado que “ahora hemos utilizado el TGO para refinar aún más el límite superior de metano en Marte, esta vez recopilando datos de más de 1,4 años marcianos - 2,7 años terrestres. No encontramos ninguna señal del gas en absoluto, lo que sugiere que la cantidad de metano en Marte es probablemente incluso más baja de lo que sugieren las estimaciones anteriores".

En busca de fosfina

 

El orbitador también ha estado buscando fosfina, un gas que causó salpicaduras y una gran controversia el año pasado cuando supuestamente fue detectado en Venus. La mayor parte de la fosfina en la Tierra se produce biológicamente, lo que la convierte en un biomarcador interesante en las atmósferas de los planetas terrestres.

La búsqueda de vida en Marte, o sus firmas persistentes, es un objetivo central del programa ExoMars, y la búsqueda de biomarcadores en particular es un objetivo principal del Trace Gas Orbiter. El próximo rover de ExoMars, Rosalind Franklin, que se lanzará en 2022, complementará la búsqueda de biomarcadores de TGO al excavar en la superficie marciana.

 

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