Vuelo en condiciones invernales del pseudosatélite Zephyr 7
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Vuelo en condiciones invernales del pseudosatélite Zephyr 7

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(infoespacial.com) Madrid – El  Pseudosatélite de Gran Altitud (HAPS, por sus siglas en inglés) Zephyr 7 de Airbus Defence and Space ha realizado con éxito un vuelo en condiciones invernales, controlado con comunicaciones vía satélite y durante más de 11 días ininterrumpidamente. Se fija así “una nueva referencia” en operaciones persistentes, en todo momento del año, para esta categoría de Sistemas Aéreos no Tripulados (UAS), señala el fabricante.

Los HAPS funcionan utilizando exclusivamente energía solar, que se emplea durante el día para recargar una batería con la que se continúa el vuelo durante la noche. Por este motivo, el vuelo del Zaphyr fue mucho más exigente que todos los anteriores, ya que tuvo que lidiar con días más cortos y noches más prolongadas.

“En este último vuelo del Zaphyr de Airbus hemos demostrado con éxito varios avances que son indispensables para garantizar la disponibilidad operativa de esta tecnología e incrementar su valor operativo para nuestros clientes”, comentó Jens Federhen, director del programa HAPS de Airbus. “Asimismo, hemos alcanzado un importante hito en nuestra hoja de ruta normativa”, añadió.

El vuelo, realizado por encargo del Ministerio de Defensa del Reino Unido, tuvo lugar dentro del espacio aéreo controlado, lo que precisó una estrecha colaboración con la Dirección de Aviación Militar (MAA), la Dirección de Homologación de  Aeronavegabilidad  (TAA) y la Sección  de Sistemas UAS del Departamento de Apoyo y Equipamiento de Defensa (DE&S), adscrita al Ministerio. Todo ello hizo posible que a Zephyr 7 se le asignara el registro militar PS001, con lo que se convierte en el primer pseudosatélite en ser registrado.

“Es la primera vez que las autoridades de aviación militar de Reino Unido han extendido sus probados procedimientos y normativas al ámbito de estos novedosos pseudosatélites de gran autonomía”, declaró el coronel Paul Lloyd, de la TAA, quien añadió que ha sido “instructivo y alentador ver con qué eficacia se combinaron las normativas y el enfoque que Airbus ha dado a Zephyr con objeto de hacer posible tal operación”.

Jens Federhen subrayó el hecho de que, además de volar con una nueva carga útil primaria, por primera vez se habían utilizado comunicaciones vía satélite para controlar y hacer un seguimiento del aparato. “El uso de un enlace de comunicaciones vía satélite para controlar la  aeronave  fuera  del campo  visual  de  la  estación  en  tierra  es  otro factor  crítico  que teníamos que probar para pasar a la modalidad de funcionamiento pseudosatélite, en la que los Zephyr se pueden controlar por todo el mundo desde una estación central”, explicó Federhen, que también hizo hincapié en que lo anterior contribuirá a reducir aún más el coste en servicio, que ya es bajo en comparación con el de otros medios.

El vuelo ha supuesto un gran avance para demostrar que Zephyr es capaz de operar en cualquier momento del año, como explicó Chris Kelleher, director técnico del programa HAPS de Airbus. “Si bien Zephyr 7 tiene el récord mundial de permanencia en vuelo y ha volado de forma continua durante períodos diez veces más largos que los de cualquier otro UAS, todos los vuelos anteriores de larga duración se habían llevado a cabo en los meses de verano, en los que los días más largos, las noches más breves y el mejor tiempo hacen que volar sea considerablemente más sencillo”, indicó. “Este último vuelo se efectuó durante el invierno austral, en el que el aparato tuvo que demostrar que podía permanecer operativo a lo largo de noches más largas, recargar lo suficiente sus acumuladores durante los  períodos  de  luz  diurna  –más  cortos–  y  soportar  condiciones  meteorológicas  más severas”, agregó.

El reciente vuelo permitió más de 250 horas de ensayos de vuelo en el prototipo Zephyr 7, que ahora se utilizará para afinar el diseño final del Zephyr 8, el vehículo HAPS de siguiente generación que en este momento desarrolla Airbus.

Foto: Airbus Defence and Space



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